在廣州珠海市前山鎮梅溪村,有三座修建於光緒年間的牌坊,被人稱之為梅溪石牌坊。它采用瞭花崗巖制造,中西合璧的藝術造型去,恰到好處的珠海市力學結構和精美的雕刻裝飾。這是珠海海派歷史文化的縮影,如今已是珠海一大文化景觀,而它的誕生是因為一個人。一個以他為主人公的歌舞劇,在美國百老匯上演瞭三十年的人,一個美國建國兩百周年評選百位最有影響的外籍人士的人。

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他就是陳芳,說陳芳的一生傳奇可不是隨便說的,他生於1825年。廣州府香山縣梅溪村人,父親陳仁昌早些年在澳門經商,傢境很是殷實。從童年開始,陳芳基本上就沒吃過什麼苦,過的是豪門公子的日子。不過陳仁昌去世的早,十四歲的時候,陳芳就不得不扛起傢庭的重擔。跟著伯父去香港、澳門學習做生意,剛開始的時候經營中國土特產和傳統傢具。

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陳芳頭腦靈活,學成之後便自立門戶,先是首創瞭現代超市模式。開架售貨,自由選購,生意十分隻好。據說就連穿在身上的中式衣服都被人買走,但後來竟店鋪失火,夥計又卷走瞭三萬美元。他也沒放棄,借高利貸重新開業,賺得第一桶金。沒多久與程植成立瞭芳植記,從事甘蔗種植和制糖業,他的眼光非常敏銳。

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19世紀60年代正好是美國南北戰爭發生的時間,南方切斷瞭對北方的蔗糖供應,這便成瞭陳芳賺錢的大好機會。他將蔗糖大量運往北方,蔗糖稀缺的北方果然全部售出,陳芳也因此成為瞭當地華人中的第一位百萬富翁。被譽為是商業王子,當時華人的地位,經商成功已經很是不容易瞭。而陳芳還娶瞭公主,1856年,陳芳出資為夏威夷國王舉辦瞭一次豪華舞會。

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接著又為瞭贏得公主朱麗亞的歡心,在檀香山背面風景最好的地方,修建瞭努阿努別墅。兩年後抱得美人歸,成為瞭夏威夷皇室成員,進入政治。他有雄厚的財力,再扶持公主的義兄上位,又出資國王出訪中國、拜會李鴻章。他自己也成為瞭首位夏威夷華人商董、中國駐夏威夷領事館總領事,以及華僑領袖,夏威夷的華人從此有瞭領事保護。

不光眼光獨到,陳芳還有一顆愛國的心,心中始終存在著對故鄉的眷戀。比如說將故鄉的荔枝帶去熱帶島國,1886年香山發生水災,陳芳又捐贈3000兩白銀回國。65歲年紀漸大,思鄉之情愈盛,他決定帶著巨資回老傢定居。在傢中辦瞭各種公益事業,扶助鄉民,可謂是樂善好施。

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比如說帶著村民開鑿7.2公裡的水渠,和兒子修瞭一條10公裡的石路,大大方便瞭村民。而他晚年還有一件值得一提的事,那就是澳門四海芳園的來歷,當時陳芳去澳門辦事。偶然間看到一傢酒店招牌寫著:華人與狗不得入內,心中頓時憤怒瞭。當即決定花費5000美元買下這傢酒店,並改名為四海芳園,對所有人開放。

因著這種種舉動,朝廷覺得很是值得表彰,光緒便特意在他傢的院子外面修建瞭四座牌坊以示表彰。後來有一座在六七十年代被人所毀,剩下的三座被村民自發保護起來,因此才得以留下。這便是梅溪牌坊,牌坊邊上就是陳芳故居,它靜靜的見證瞭一位傳奇華僑的後半生。

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